Calidad del aire: ¿Cómo afecta la contaminación a tu salud?

El smog en la ciudad de Nueva York el 7 de junio es causado por el humo de los incendios forestales en Canadá

Imágenes de Ed Jones/AFP/Getty

Millones de personas en los Estados Unidos y Canadá experimentaron la peor calidad del aire en el mundo la semana pasada, cuando el humo de los incendios forestales en Canadá envolvió pueblos y ciudades en una densa niebla anaranjada.

En Nueva York, se ha instado a los residentes a permanecer en el interior y usar máscaras faciales de alta calidad cuando estén afuera.

Se sabe desde hace algún tiempo que la exposición a la contaminación del aire severa es mala para la salud, especialmente para las personas con afecciones respiratorias existentes. Pero lo que está quedando cada vez más claro a partir de investigaciones recientes es que la mala calidad del aire no es solo un problema para los pulmones. Las partículas de contaminación, ya sea del humo de los incendios forestales, el escape de los automóviles, las llantas de los camiones o los desechos plásticos, pueden causar daños en todo el cuerpo.

Esto es lo que sabemos de la ciencia más reciente sobre la contaminación del aire y la salud.

La contaminación del aire afecta a todo el cuerpo, no solo a los pulmones

La mala calidad del aire se ha asociado durante mucho tiempo con afecciones respiratorias como el asma y la disminución de la función pulmonar. Pero la investigación en los últimos años ha demostrado que el daño causado por un tipo particular de contaminación, las partículas finas, pueden propagarse por todo el cuerpo.

“Si las partículas en el aire son lo suficientemente pequeñas, pueden penetrar profundamente en los pulmones y allí se depositan en los sacos de aire”, dice Annette Peters de la Universidad Helmholtz en Munich, Alemania.

Estos depósitos desencadenan la actividad de los macrófagos, que es un tipo de Glóbulos blancos que eliminan bacterias y otros microorganismos del cuerpo. Estos macrófagos reclutan otras células inmunitarias de otras partes del cuerpo, causando inflamación y dañando las células en el proceso. “Hay una señal sistémica que luego ayuda a limpiar los pulmones, pero también comunica los efectos potencialmente negativos de la contaminación del aire a todo el cuerpo”, dice Peters.

Cada vez hay más evidencia que sugiere que este proceso acelera el envejecimiento del cerebro, y que la exposición a largo plazo a la contaminación del aire está relacionada con el desarrollo de la demencia y el deterioro cognitivo general.

También hay evidencia que sugiere que la exposición a la contaminación del aire está relacionada con enfermedades cardiovasculares y varios tipos de cáncer, incluido el cáncer de mama, hígado y páncreas.

Todavía estamos aprendiendo cuán dañino es el plástico en el aire

Los microplásticos transportados por el aire constituyen una parte de la contaminación por partículas que daña la salud humana, pero se sabe poco sobre el impacto específico de las partículas de plástico en el cuerpo humano. La mayor parte de la investigación proviene de experimentos de laboratorio con células o ratones, dice Stephanie Wright del Imperial College London, y estos estudios se basan en esferas de poliestireno disponibles comercialmente para actuar como muestras microplásticas. “No sabemos cómo se extrapola eso a los tipos de microplásticos que sabemos que están en el aire”, dice ella.

Hay alguna sugerencia de que la forma de las partículas puede desempeñar un papel importante. Por ejemplo, puede ser difícil eliminar las hebras de fibra de los macrófagos, lo que provoca una mayor inflamación en el cuerpo. Pero se necesita más trabajo para comprender qué tipo de partículas de plástico, incluidas las fibras, hay en el aire que nos rodea antes de que podamos comprender completamente la escala de la amenaza que representan. “Si desea comprender el nivel de riesgo, necesita datos de exposición y peligro”, dice Wright.

La contaminación del aire puede exacerbar la fiebre del heno y las alergias

La vida en la ciudad puede empeorar los estornudos de verano, ya que investigaciones recientes sugieren que la contaminación del aire exacerba la fiebre del heno y otras alergias.

Un estudio reciente evaluó 36,145 informes de síntomas presentados por personas en el Reino Unido que padecían fiebre del heno entre 2016 y 2020. Descubrió que las personas que vivían en áreas urbanas experimentaban síntomas de fiebre del heno como secreción nasal, dolor de ojos y dificultad para respirar que eran casi el doble de tan severos como los síntomas de la fiebre del heno. en áreas rurales.

Los investigadores encontraron que las personas en áreas urbanas tenían más probabilidades de tener peores síntomas cuando los niveles de ozono eran altos. La contaminación por ozono a nivel del suelo se forma cuando la luz solar interactúa con hidrocarburos como el metano y los óxidos de nitrógeno que emiten los motores de los vehículos.

Mientras tanto, la exposición a la contaminación del aire, especialmente en los primeros años de vida, se ha relacionado con el desarrollo de otras alergias. Un estudio estadounidense encontró que la exposición al isocianato, una sustancia química que se encuentra en el humo de los incendios forestales y los gases de escape de los vehículos, puede alterar las bacterias de la piel y causar eccema.

Otro estudio, esta vez de 2598 niños en edad preescolar en China, encontró que el desarrollo de alergias alimentarias estaba relacionado con la exposición a la contaminación del aire interior y exterior. “Nuestro estudio sugiere que, además del intestino y la piel, las vías respiratorias pueden ser una nueva vía de sensibilización a los alimentos”, concluyeron los investigadores.

Las olas de calor hacen que la contaminación del aire sea más peligrosa

Un área emergente de investigación es el vínculo entre el cambio climático y la contaminación del aire. Estudios recientes muestran que la tasa de mortalidad durante una ola de calor aumenta cuando las temperaturas más altas se combinan con una mala calidad del aire. Según un proyecto de investigación de la UE, el calor extremo, definido por el rango normal de cada ciudad, provoca un aumento del 0,4 % en la tasa de mortalidad cuando los niveles de contaminación son bajos. A niveles medios de contaminación, hay un aumento del 2,6 por ciento en la tasa de mortalidad, y con niveles de contaminación más altos, hay un aumento del 8 por ciento en la tasa de mortalidad.

Los investigadores creen que podría haber dos posibles razones para esto. “Una es que el calor y la luz del sol cambian la mezcla de contaminación del aire”, dice Clea Katsuyani del Imperial College London. “Eso está asociado con niveles más altos de ozono y luego con algunos niveles más altos de partículas secundarias”. Estos contaminantes pueden ser más tóxicos para la salud humana. Quizás otra posible explicación sea más sencilla: “Podría ser que, durante los períodos cálidos, las personas pasen más tiempo al aire libre y estén más expuestas a la contaminación”, dice.

Cuando se trata del riesgo de exposición, la ocupación es tan importante como el título

Los vecindarios más desfavorecidos tienden a tener una calidad de aire más baja, mientras que las áreas ricas en árboles tienen calles más tranquilas y limpias.

Pero esta tendencia no siempre es correcta, según Ben Barat del Imperial College London. “Algunos de los códigos postales más prestigiosos de Londres tienen altos niveles de contaminación”, señaló durante una conferencia en Londres la semana pasada. Dijo que algunas áreas prósperas en el oeste de Londres sufren de mala calidad del aire porque están cerca de vías urbanas muy transitadas.

Su ocupación es tan importante como su dirección de residencia. Durante un estudio de tres años en Londres, seis personas de la misma área de la ciudad, pero con diferentes ocupaciones, llevaron monitores personales de calidad del aire para rastrear su exposición al carbono negro (partículas diminutas de hollín) durante todo el día.

“Lo que encontramos fue una diferencia significativa entre los expuestos a los niveles más bajos de contaminación y los expuestos a los niveles más altos de contaminación”, dijo Barratt en la conferencia. “Lo realmente especial es que un oficinista que trabajaba en el centro de Londres, la parte más contaminada del Reino Unido, tuvo menos exposición porque trabajó en una oficina con ventilación mecánica la mayor parte del día. El conductor de la ambulancia tuvo la exposición más alta, 2,5 veces [than the office worker]. “

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