El plan de hidrógeno verde de Biden se enfrenta a un obstáculo climático: escasez de agua

(Reuters) – La agenda climática de la administración Biden enfrenta un desafío inesperado en Corpus Christi, Texas, donde la sequía es propensa, donde un centro de hidrógeno limpio propuesto requeriría la instalación de plantas desalinizadoras de agua de mar costosas y de alto consumo de energía que podrían dañar el medio ambiente.

Puerto de la Costa del Golfo en funcionamiento con hasta mil millones de dólares disponibles en virtud de la Ley de Inversión e Infraestructura del presidente Joe Biden de 2021 para crear un centro regional para la producción de hidrógeno, un combustible de bajas emisiones producido por electrólisis del agua que puede ayudar a descarbonizar las industrias de grandes emisiones. y transporte

El centro de hidrógeno requeriría acceso a millones de galones de agua, un desafío en Corpus Christi, que sufre sequía desde hace varios años. Mientras que los funcionarios locales dicen que pueden ahorrar esa agua mediante la construcción de una planta de desalinización de agua de mar, los grupos ambientalistas, algunos residentes locales y los legisladores se están alineando para oponerse a los sitios de desalinización.

“No tiene sentido crear una supuesta fuente de energía limpia que a su vez destruye todo un ecosistema, amenaza otras economías que dependen de un sistema de bahía saludable y usurpa el suministro de agua de la población”, la Alianza de Protección Ambiental Costera. , un grupo de defensa de la Fundación Corpus Christi, dijo en una carta a la Secretaria de Energía de EE. UU., Jennifer Granholm, compartida con Reuters.

Reuters entrevista a seis investigadores que estudian el hidrógeno como energía verde y tiene acceso exclusivo a un análisis de la consultora Rystad Energy que mostró que la visión de la administración Biden de hidrógeno bajo en carbono puede enfrentar un desafío agravado por el propio cambio climático: la escasez de agua.

La producción de hidrógeno requiere enormes cantidades de agua dulce en un mundo que se ve cada vez más afectado por las sequías inducidas por el clima.

Nueve de los 33 proyectos en la lista restringida del Departamento de Energía para centros de hidrógeno están ubicados en áreas con alto estrés hídrico, según datos de Rystad.

Estas ubicaciones incluyen el sur de California, Colorado, Kansas y Nuevo México, así como también Texas. A nivel mundial, el panorama es aún peor, con más del 70% de los proyectos de hidrógeno verde propuestos ubicados en regiones con escasez de agua, como el Medio Oriente.

“La mayoría de los proyectos de hidrógeno verde planificados en el mundo se ubicarán en regiones con escasez de agua”, dijo Minh Khoi Le, analista de energía renovable en Rystad, y agregó que esto creará una demanda de más plantas de desalinización.

La administración Biden está ofreciendo a las empresas hasta $100 mil millones en créditos fiscales y a los distritos hasta $7 mil millones en subvenciones para construir centros de hidrógeno para ayudar a alcanzar la meta de producir 50 millones de toneladas métricas de combustible de hidrógeno limpio para 2050.

El DOE anunciará los centros en septiembre.

El DOE se negó a comentar sobre la solicitud de Corpus Christi u otras aplicaciones del centro de hidrógeno, pero Reuters señaló el anuncio de financiamiento de la agencia, que “reconoce que el consumo de agua de H2Hubs podría ejercer una presión adicional sobre los recursos hídricos regionales”.

“Más sistemas de agua están considerando la desalinización a medida que las fuentes de agua se vuelven más escasas y la tecnología de tratamiento mejora”, dijo a Reuters Radhika Fox, administradora adjunta de agua de la EPA de EE. UU., pero no hizo comentarios directamente sobre Corpus Christi.

Peter Zanoni, administrador de la ciudad de Corpus Christi, dijo que el proyecto de hidrógeno, si se aprueba, requerirá la aprobación de la desalinización de agua de mar.

Incluso con aproximadamente 100 millones de galones de suministro de agua subterránea por día, la ciudad está experimentando condiciones de sequía y está limitando el uso de rociadores y el riego a una vez por semana, según el Plan de Emergencia de Sequía.

Se ha contratado a la ciudad para suministrar hasta 25 millones de galones de agua por día a los principales usuarios industriales ExxonMobil y Saudi Basic Industries Corp., dijo Zanon, y espera albergar al menos seis productores de hidrógeno verde en el centro, cada uno necesitando alrededor de 3 a 4 litros Millones de galones de agua dulce por día.

Dijo que la ciudad planea agregar al menos 70 millones de galones de agua por día, incluidos al menos 30 millones de una planta de desalinización de agua de mar propuesta. “Este recurso tolerante a la sequía realmente nos atrae”, dijo Zenoni.

Si bien Estados Unidos tiene cientos de plantas de desalinización repartidas por todo el país para tratar las fuentes de agua salobre del interior, convertir el agua salobre del océano en agua dulce conlleva mayores riesgos, dicen algunos expertos en agua.

Bombear el subproducto de la salmuera de la desalinización en la bahía de Corpus Christi podría costarle a la industria pesquera alrededor de $ 6 millones anuales al matar especies de mariscos como el camarón y el faisán del Atlántico, según Paul Montana de la Universidad Texas A&M en Corpus Christi, presidente de donaciones en el instituto de investigación. . Para Estudios del Golfo de México.

Los expertos en energía dicen que las plantas de desalinización de agua de mar consumen mucha energía y son costosas de construir y mantener. La planta de Poseidón cerca de San Diego, California, la planta de desalinización de agua de mar más grande del hemisferio occidental, costó más de $ 1 mil millones para construir y requirió casi $ 275 millones en actualizaciones para cumplir con las reglas estatales actualizadas para proteger la vida marina que puede ser absorbida por las tuberías de entrada o afectados Al deshacerse del agua salina de la planta.

En marzo, la Agencia de Protección Ambiental intervino con un préstamo de $170 millones para compensar los precios más altos para los consumidores domésticos.

Corpus Christi propuso por primera vez la desalinización de agua de mar en 2017 para abastecer a las industrias de energía y petroquímica de rápido crecimiento.

La ciudad ha luchado para obtener permisos ambientales federales y apoyo local.

La Agencia de Protección Ambiental dijo en enero que no reconocería un permiso estatal de descarga de contaminantes para una de sus plantas desalinizadoras propuestas en Harbor Island hasta que los reguladores de Texas realicen una revisión más exhaustiva del impacto ambiental del uso de aguas subterráneas y los esfuerzos de conservación.

En una carta a la Comisión de Calidad Ambiental de Texas en septiembre, la EPA dijo que “sigue teniendo preocupaciones sobre los requisitos de informe y monitoreo para los sólidos disueltos totales, cloruros y sulfatos”.

En octubre, la asociación de residentes locales del vecindario de Hillcrest, un área de mayoría negra que ya incluye refinerías, presentó una demanda ante la ley de derechos civiles diciendo que la planta desalinizadora propuesta de Inner Harbor exacerbaría la contaminación.

La ciudad está buscando la aprobación regulatoria para tres sitios de desalinización más.

Errol Summerlin, fundador del grupo ambientalista local CAPE, dijo que los costos ambientales de la desalinización del agua de mar son muy altos, incluso si se trata de subsidiar combustibles bajos en carbono.

“Este plan destruirá un ecosistema para encontrar una solución no probada a la crisis climática global”, dijo a Reuters.

Son los usuarios de la industria pesada, no los residentes, los que más se benefician de las plantas de desalinización propuestas, dijo Brandon Marks, activista regional de la Campaña por el Medio Ambiente de Texas.

Un informe de noviembre de la consultora Autocase Economic Advisory dijo que durante la última década, casi el 70 % del aumento en el uso del agua en el área de Corpus Christi provino de usuarios industriales en comparación con poco menos del 6 % de usos domésticos, comerciales y de protección contra incendios. , recreación pública y saneamiento.

“La única razón por la que buscan estas aguas es permitir un crecimiento desenfrenado, que no solo dañará al Golfo, sino también a las comunidades de la región del Golfo”, dijo Marks.

Las plantas de desalinización pueden ser de gran ayuda para la región, dijo Charles Zahn, presidente del Puerto de Corpus Christi y uno de los principales defensores de la desalinización, incluso ofreciendo la oportunidad de vender agua a la ciudad de San Antonio, si hay un excedente.

“Necesitamos la desalinización para traer la industria que nos da trabajo y aumenta nuestra base impositiva”, dijo. “Creo que el agua es probablemente el problema número uno en Texas y tenemos la capacidad de ayudar a Texas”.

(Reporte de Valerie Volkovici; Editado por Richard Waldmanis y Susan Goldenberg)

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